Mbeya est la grande capitale agricole du sud-ouest de la Tanzanie, dans une région aux magnifiques paysages. Grand centre missionnaire, la ville n'a été fondée qu'en 1927 par les Britanniques. Cette période est aussi celle de la ruée vers l'or car de précieux minéraux furent découverts. Aujourd'hui, la course s'est estompée, mais Mbeya continue de fournir chaque année son poids en or. Située à une centaine de kilomètres de la frontière zambienne et à 860 km de Dar es-Salaam par la route (qui n'en finit pas !), c'est une belle ville à plus de 1 700 m d'altitude, au pied de montagnes culminant à plus de 2 400 m. Si peu de touristes y viennent, Mbeya (prononcer [Mbéa]) mérite pourtant le détour.

Cette région agricole est encore peu explorée par les visiteurs. Seconde région productrice de café en Tanzanie, mais qui produit le meilleur de tout le pays (au point d'avoir acquis une certaine popularité en Allemagne), Mbeya est un centre d'échange important car c'est la seule grande ville entre Iringa, le Malawi et la Zambie, par la route comme par le train, sur la ligne Tazara (Tanzania Zambia Railway). On cultive aussi le thé et les bananes.

Il y a quelques millions d'années, elle fut le théâtre d'une activité volcanique et sismique très violente à laquelle on doit aujourd'hui la présence de nombreux cratères, de gorges et de vallées profondes abondantes en cours d'eau. Ainsi, il vaut la peine d'aller voir par exemple les chutes d'eau de Kapologwe (à Makete), Nzovwe, Mlowo, Salala, Kitekelo, Nagwamo, Nyihemi ou Nyengenge.

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