BEDESTEN

Plaque millesim 2018

Avec la mosquée Selimiye située juste à côté, le Bedesten est un des monuments phares de Nicosie. Il s’agit de l’ancienne église catholique Saint-Nicolas érigée à partir de la fin du XIIe siècle. Un temps transformée en « marché fermé » (bezistan en français, bedesten en turc) par les Ottomans, elle a connu une vie mouvementée. Mais le bâtiment a conservé une partie de sa formidable architecture gothique mêlant diverses influences. Un grand projet de rénovation achevé en 2009 a reçu le prestigieux prix Europa Nostra. Désormais transformé en centre culturel, l’édifice accueille des expositions et conférences tout au long de l’année.

Histoire

Église. Une première basilique byzantine a été construite à cet emplacement vers le VIe siècle. Et c’est à la fin du XIIe siècle qu’est érigée l’église catholique Saint-Nicolas. Celle-ci est d’abord confiée par les Lusignan à aux moines anglais de l’ordre de Saint-Thomas de Canterbury, proche des rois de France. Puis l’église passe progressivement sous la coupe des orthodoxes qui la rebaptisent Panagia Odigitria (« Vierge qui montre la voie »). Agrandi plusieurs fois au cours des XIVe et XVe siècles, le bâtiment devient le siège de l’évêché orthodoxe de Nicosie durant la période vénitienne (XVIe siècle).

Marché. En 1573, les Ottomans transforment l’église en bedesten, marché fermé la nuit pour sécuriser ses soieries et biens de luxe. Le nom lui restera. Le lieu change pourtant plusieurs fois de fonctions à partir du siècle suivant, servant aussi bien de halle des bouchers que d’entrepôt de blé. Cœur commercial de Chypre pendant trois siècles et demi, le Bedesten est fermé en 1935 après la création du nouveau marché situé à côté. Il est par la suite utilisé comme lieu de stockage et d’exposition de pierres tombales médiévales jusqu’au lancement d’un vaste projet international de restauration en 2004.

Visite

Ce bâtiment d’environ 30 m de longueur a conservé l’apparence de l’église telle qu’elle était au XVIe siècle, avec son architecture empruntant aussi bien aux styles gothiques et byzantins qu’à la Renaissance française, vénitienne ou espagnole. D’importantes parties ont toutefois disparu : l’essentiel du pavement et de la toiture (remplacée par une structure moderne en 2009) ainsi que la plus grande partie des bâtiments conventuels de l’ancien monastère.

Extérieur. L’église n’ayant pas été transformée en mosquée, de nombreux éléments originaux sont préservés. Ceux-ci témoignent de différents styles : le dôme byzantin situé au-dessus du chœur, d’imposantes gargouilles gothiques en forme de chiens, mais aussi les 4 portails de la façade nord qui révèlent des influences à la fois latines et orientales.

Portail principal – façade nord, face à la mosquée Selimiye. Au-dessus du linteau en marbre décoré d’une croix, le tympan conserve la représentation de saint Nicolas (au visage martelé durant l’ère ottomane) entourée des 6 blasons de grandes familles vénitiennes. Les 4 voussures en arc brisé ornées de motifs végétaux reposent sur 8 chapiteaux sculptés dont sept sont des visages ornés de feuillage. Il s’agit de représentations de l’ « homme vert », symbole d’origine païenne évoquant la force de la nature. C’est ici un cas unique dans le monde orthodoxe : ce motif ornemental est relativement fréquent dans les bâtiments médiévaux de Grande-Bretagne et, dans une moindre mesure, en France, mais il est complètement absent des églises orientales.

Portail secondaire – à droite du portail principal de la façade nord. Son linteau en marbre est sculpté d’une petite scène de la dormition de la Vierge Theotokos (mort et montée au ciel de la Mère de Dieu), thème très fréquent dans l’iconographie orthodoxe mais délaissé par les catholiques qui lui préfèrent celui de l’Assomption (montée au ciel de la Vierge sans évocation de sa mort).

Intérieur. Les 3 nefs asymétriques témoignent des changements et agrandissements apportés du XIIIe au XVIe siècle. On entre par la partie la mieux conservée : le bas-côté nord, composé de 4 travées et s’achevant par une chapelle (25 m de longueur). S’en suit la nef centrale, la plus longue (30 m) qui se termine par l’abside. Elle comptait à l’origine 5 travées. Deux subsistent : celle de l’autel et le dôme situé au-dessus du chœur. Enfin, le double bas-côté sud (22 m) a conservé uniquement la moitié de ses 6 doubles travées et ses deux absidioles.

Aménagements récents. Au cours de la dernière restauration, des ouvertures ont été aménagés au sol pour laisser apparaître les fondations de la basilique byzantine du VIe siècle. Une baie vitrée a également été dressée sur une moitié du côté sud de la nef principale : elle donne sur les vestiges des bâtiments conventuels et sur ceux du double bas-côté sud. En 1913, ce dernier fut notamment amputé de son portail de style roman pour décorer le jardin de la résidence du gouverneur britannique.

Plan byzantin. Si les hauts piliers et élégantes voûtes croisées évoquent une église gothique, le plan est celui d’une basilique byzantine en croix-inscrite. Les 3 nefs parallèles forment en effet une croix au niveau du chœur. La conversion de monastère catholique en église orthodoxe dédiée à la Vierge est également attestée par une des clés de voûte portant un étrange motif : une croix et un croissant de lune. Ce dernier n’est pas ici une évocation de l’Islam. Il s’agit d’un symbole d’origine païenne reliant les cycles lunaires et menstruels. Le motif de la clé de voûte est effet la représentation de la pureté de la Vierge.

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