Guide de BELFAST : Survol de l'Irlande du Nord

Géographie
<p>Coucher de soleil sur la Chaussée des Géants.</p>

Coucher de soleil sur la Chaussée des Géants.

L'Irlande du Nord est un territoire de 14 139 km² (soit 1/6e de la république d'Irlande qui fait 70 283 km²), enclavé au nord-ouest et au sud par la république d'Irlande, et bordé à l'est par le canal du Nord et la mer d'Irlande, s'étirant sur 530 km de côtes. L'Irlande du Nord (nord-est de l'Irlande) est, depuis 1922, une des 4 régions du Royaume-Uni (avec l'Angleterre, l'Ecosse et le Pays de Galles). Elle comprend 6 des 9 comtés formant la province irlandaise de l'Ulster (les 3 autres comtés appartiennent à la république d'Irlande). Les 6 comtés (Antrim, Londonderry, Tyrone, Fermanagh, Armagh et Down) se déploient autour du Lough Neagh, le plus grand lac d'Irlande (392 km²), traversé par la rivière Bann qui coupe le pays en deux. Seul le comté de Fermanagh ne touche pas le Lough Neagh. Il est occupé au 2/3 par le Lough Erne, un lac qui se divise en deux sur sa longueur. Au sud de Londonderry et au nord de Tyrone se trouve les Sperrin Mountains, et au sud de Down, les Mourne Mountains.

Globalement on peut dire que l'Irlande du Nord est bordée de montagnes en périphérie alors que les plaines sont regroupées au centre et de part et d'autre de la rivière Bann. Plus de la moitié est du pays est bordée de côtes, depuis Warrenpoint au sud, jusqu'à Londonderry au nord-ouest.

Belfast (115 km²) qui possède le statut de " cité " depuis 1888 est le siège du gouvernement nord-irlandais et le chef-lieu du comté d'Antrim. Située au nord-est de l'Irlande du Nord, sur la côte, à l'embouchure du fleuve Lagan, la ville est entourée de collines (Black et Divis Mountains, Cavehill...) où l'on peut voir le " nez de Napoléon ", un affleurement basaltique.

Climat

Le climat est typiquement océanique avec des hivers plutôt doux, des étés frais et une humidité importante. Il pleut toute l'année en Irlande du Nord avec un maximum de précipitations durant la saison d'août à janvier. Le printemps est la période la moins pluvieuse. Généralement les reliefs sont plus arrosés que les côtes, et l'ouest plus humide que l'est.

À Belfast le ciel est souvent nuageux à cause des reliefs autour de la ville et de la proximité de l'Atlantique. Les Nord-Irlandais ont coutume de dire que plusieurs saisons peuvent avoir lieu en une même journée tant le temps est changeant et peut apporter son lot de bonnes ou de mauvaises surprises !

Les températures moyennes sont comprises d'octobre à mars entre 3° et 13 °C, d'avril à septembre entre 6° et 18 °C. La température moyenne annuelle ne dépasse pas les 10 °C mais, en hiver, il est rare qu'il gèle ou qu'il neige.

Environnement – écologie
<p>Causeway Coast, Giant's Causeway (la chaussée des géants)</p>

Causeway Coast, Giant's Causeway (la chaussée des géants)

Le paysage en Irlande du Nord est d'une diversité et d'une beauté incroyables. Les collines succèdent aux prairies et aux plaines, les lacs aux rivières, les côtes de l'Atlantique aux montagnes, les forêts aux tourbières... Durant la dernière ère glaciaire du quaternaire et les saisons froides qui ont suivi, l'Irlande du Nord était encore couverte de glaciers. Des traces visibles sont identifiables dans les comtés de Fermanagh, d'Armagh, d'Antrim et de Down. Ce sont les drumlins, des dépôts se trouvant dans une entaille en long du glacier qui sont restés lors du retrait du glacier et dont la composition est la même que les moraines. Très nombreux, les drumlins peuvent être long de 100 à 400 m et leur hauteur de 6 à 40 m ; ils ont une forme ovale et allongée généralement asymétrique.

Un des points importants de la géographie en Irlande du Nord est le Lough Neagh, le plus grand lac d'eau douce de l'île d'Irlande et de Grande-Bretagne avec ses 392 km² de superficie. Dans le comté de Fermanagh, le Lough Erne (réputé pour la beauté de ses paysage et la pêche à la ligne) est un lac qui se divise en deux, avec au nord le Lower Lough Erne de 29 km et au sud l'Upper Lough Erne, le plus petit des deux, long d'environ 19 km. Ils sont reliés par une portion de l'Erne longue d'environ 16 km. L'Irlande du Nord possède quelques îles dont la plus importante, Rathlin, se situe au large de la côte d'Antrim (en face de Ballycastle).

L'attraction principale en Irlande du Nord est sans aucun doute le Giant's Causeway : une formation volcanique classée au patrimoine de l'Unesco, située à 3 km de Bushmills sur la côte nord. Ses quelques 40 000 colonnes hexagonales érodées par la mer (que l'on compare à une " chaussée des géants ") s'étendent au bord du plateau d'Antrim et sont visibles de la falaise de 28 m qui les surplombe.

Le paysage est également façonné de montagnes dont certaines atteignent des hauteurs importantes. Les Sperrin Mountains (comtés de Londonderry et de Tyrone) sont réputées pour leurs gisements d'or. Le Slive Donard est le sommet le plus haut (648 m) des Mourne Mountains dans le comté de Down. Les terres autour des rivières Bahn (nord du Lough Neagh et sud) et la rivière Blackwater (sud du Lough Neagh) sont cultivées de manière extensive. Sinon la grande partie des collines d'Irlande du Nord servent à l'élevage.

Parcs nationaux

Il n'y a pas à proprement parler de parc national en Irlande du Nord, mais plutôt des zones de beauté naturelle exceptionnelles (Sperrin Mountains, Giant's Causeway et les glens d'Antrim), des réserves ou des zones de protection de la faune et de la flore. Il en existe une vingtaine, réparties dans tout l'Ulster avec la moitié des habitats naturels d'Irlande du Nord représentés et 125 espèces typiques (www.ulsterwildlife.org).

Il fut question de créer un parc national dans les Mourne Mountains, mais les habitants s'y sont opposé fermement, craignant qu'il ne freine le développement, interfère avec les pratiques rurales et ouvre l'accès de terres privées au public...

Faune et flore

Les paysages verdoyants accueillent principalement des renards et des blaireaux, qu'il est pourtant fort rare d'apercevoir. En revanche, il est possible d'admirer des lièvres, des hérissons, des écureuils ou même des cerfs... De nombreux oiseaux migrateurs trouvent refuge en Irlande du Nord, l'humidité de l'île favorisant la faune ornithologique. Les côtes sont peuplées par les mouettes, les fous de Bassan, les cormorans et autres oiseaux marins, les falaises leur servant de refuge. A l'intérieur des terres, des populations de cygnes et de hérons sont visibles, ainsi que toutes sortes d'animaux qui vivent au bord de zones marécageuses. Sur les côtes, vous apercevrez peut-être également des phoques et des dauphins, tandis que les lacs et les rivières abritent saumons et truites sauvages faisant de l'Irlande du Nord une destination prisée des pêcheurs.

On trouve peu de forêts, mais les pâturages sont nombreux, et surtout très verts en raison des conditions climatiques. L'omniprésence des prairies n'empêche pas de voir pousser des landes d'ajoncs et de bruyères sur les montagnes. Les terres non cultivables sont principalement des champs de tourbe où l'on trouve de nombreuses plantes, dont des espèces menacées. Les tourbières sont des zones humides aux eaux généralement acides et stagnantes. Ces caractéristiques créent un milieu appauvri en oxygène et donc pauvre en bactéries où la matière végétale se décompose lentement. Elle s'accumule progressivement formant un dépôt. Composée majoritairement d'eau, mais aussi de déchets végétaux, une tourbière varie de 45 cm à 13 m de profondeur. Les principaux végétaux formant la tourbe sont des mousses, les sphaignes, qui occupent progressivement la surface de l'eau. Riches en insectes, les tourbières ont une valeur écologique qu'il est important de préserver.

On trouve également beaucoup de jardins botaniques composés de plantes remontant à 30 millions d'années, période à laquelle poussait une flore tropicale. Pendant la domination anglaise, des espèces rares furent rapportées de pays lointains, comme l'eucalyptus, le fuchsia ou le palmier des Andes. Le climat pluvieux et réchauffé par le Gulf Stream a favorisé leur développement.

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