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Black River

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Cette ville de près de 5 000 âmes est l'une des plus anciennes villes de l'île. Elle doit son nom à la rivière sur les rives de laquelle elle a été construite. Blotti au fond d'une grande anse, Black River, la capitale de la paroisse de Saint Elisabeth, a de tout temps été une bourgade fort prospère et même avant-gardiste.

La ville peut s'enorgueillir d'avoir été la première ville de l'île à posséder un réseau électrique, installé par les frères Leyden en 1893. L'unité de production constituée d'un énorme fourneau et d'une bouilloire était située dans l'actuelle School Street. Des tonnes de bois brûlaient pour fournir la vapeur nécessaire au fonctionnement du moteur.

La ville a aussi eu le privilège de voir le premier véhicule automobile du pays, importé en 1903 par un riche planteur. La rumeur veut qu'il ait aussi été l'un des premiers usagers de l'hôpital public ouvert à la même époque !

Aujourd'hui,il ne subsiste que peu de traces de la riche histoire de la bourgade. Avec la chute des cours des principales denrées d'exportation, le port de Black River a perdu petit à petit de son importance pour n'être plus aujourd'hui qu'un modeste port de pêche. Les grandes plantations ont disparu, on n'a pas découvert ici de bauxite, et la côte découpée aux plages de sable gris et aux eaux tourmentées attire peu les touristes. A moitié détruite par un incendie en 1938, la ville coule désormais des jours paisibles. Ici s'est développé un véritable art de vivre, une chaleur et un sens de la convivialité peu communs.

Le front de mer est très joli et typique des Caraïbes, bordé de maisons anciennes de style colonial festonnées de gingerbread, ornement de bois découpé. Quelques-unes des plus belles demeures victoriennes du pays y somnolent sous un soleil de plomb. Le port, situé à l'embouchure de la rivière, n'accueille plus que quelques bateaux de pêche, les gros navires ayant depuis longtemps déserté les quais.

Vers l'est, en direction Mandeville, la route enjambe la Black River. A l'origine, une simple barge permettait de traverser la rivière. Pour céder à la modernité, elle a été remplacée par un pont de bois, lui-même supplanté par l'actuel pont métallique. Il date de 1938 et porte le nom de la première famille blanche de Black River, venue de la Vieille Angleterre. De là on rejoint, rive gauche, les agences qui proposent des sorties sur le fleuve (voir plus bas). On jettera aussi un oeil sur le poste de police, reconstruit et rénové en 1908, qui date de l'époque de l'esclavage sans qu'on puisse en dater avec exactitude l'origine. Il servait de prison pour les condamnés de toute la région. 
Black River constitue une excellente base arrière pour explorer le sud de Cockpit Country. En 30 ou 40 minutes de minibus, on abat la distance entre le centre-ville et les premières arènes naturelles étonnantes de cette région peu habitée et quasiment impénétrable située au centre de l'île, à mi-chemin entre Black River et Montego Bay au nord.

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