Le plus ancien parc d'Afrique, créé en 1951 et classé au patrimoine mondial de l'Unesco en 1981, s'étend sur 14 763 km2, soit l'équivalent de la moitié de la Belgique ! Les hauts plateaux sont à 1 500 m d'altitude. Le Serengeti (prononcez [Sérèneguèti] en roulant légèrement le " r ") est un des sanctuaires de la faune les plus importants du monde. Son nom signifie " plaine sans fin " en langue maasaï. C'est un endroit absolument mythique, à la fois pour ses paysages d'immenses plaines et de collines, pour la variété de sa faune, et pour le phénomène extraordinaire de la grande migration. Le parc est au coeur d'un écosystème plus vaste (le double en superficie) qui compte des " réserves privées " où la chasse est autorisée, la réserve de Maswa au sud, les réserves de Grumeti et d'Ikongo à l'est, le Maasai Mara au Kenya (où la chasse est autorisée) au nord et la zone de chasse autorisée de Loliondo à l'ouest, près du lac Natron.

La faune du Serengeti. Le parc compte 2 millions de gnous, 900 000 gazelles de Thomson et 300 000 zèbres qui migrent annuellement et sont les troupeaux dominants. On y croise aussi 70 000 buffles, 27 000 damalisques, 18 000 bubales, 15 000 phacochères, 7 000 élands, 4 000 girafes, 2 700 éléphants, 500 hippopotames, quelque 50 rhinocéros noirs (contre 500 dans les années 1970). Les grands prédateurs comprennent environ 3 000 lions, 1 000 léopards, 500 guépards, 3 500 hyènes tachetées et 300 chiens sauvages. Il y a plus de 500 espèces d'oiseaux, dont cinq espèces endémiques de la Tanzanie. Le parc a également la plus grande population d'autruches de Tanzanie et probablement d'Afrique.

Les kopjes (prononcez [kopiz] : nom afrikaner). Ce mot provient du hollandais " petite tête " et désigne les blocs de rochers, qui sont sans doute les sommets granitiques érodés des anciennes montagnes dont les pentes furent ensuite recouvertes, il y a 3 ou 4 millions d'années, par la lave très liquide de la chaîne des volcans du grand rift, formant les grandes plaines. Ils sont l'habitat privilégié des lions, léopards et hyènes principalement.

Seronera. La région centrale du parc est celle de Seronera, verdoyante et avec une faune très, très riche. C'est la région la plus dense en fauves au coeur des grands plaines du Serengeti, juste après la " gate " de la NCA. L'écosystème compte notamment près de 3 000 lions (la maladie de Carré, qui les avait touchés en 1994, semble ne plus faire de victimes). Les lions sont présents à peu près partout, mais apprécient en particulier les plaines recouvertes par la migration, l'ombre des acacias et des kopjes. On trouve également des léopards le long des cours d'eau (par exemple au sud de Seronera) et dans les kopjes, des guépards au milieu des plaines, des hyènes près de leurs trous dans les plaines également, des éléphants non loin des cours d'eau, des buffles dans les clairières non loin des mares (notamment un peu au nord de Seronera, au bas des collines de Banagi), des hippopotames dans les mares, des crocodiles dans les rivières de bonne taille, ainsi que toutes sortes d'antilopes : impalas pas trop loin des bois, cobes et réduncas près de l'eau, Thomson, Grant, bubales, damalisques sur le parcours de la migration, chacals dans les plaines, babouins dans les kopjes, et plus de 500 espèces d'oiseaux, dont les autruches, les outardes et les serpentaires à découvert, et beaucoup d'autres aussi, plus petits, dans les kopjes.

La zone Ndutu. A la pointe sud du Serengeti, non loin de la réserve de chasse de Maswa, Ndutu est d'un intérêt exceptionnel pendant la grande migration, autour des lacs Ndutu justement, Masek et Lagarja, et bonne base de départ pour les safaris dans le sud du parc national. Les gnous y résident la plus grande partie de l'année de décembre à mars, et pour l'occasion des camps mobiles de luxe s'installent dans la zone avant de bouger vers les rivières Grumeti puis Mara.

La zone Moru Kopjes. A une quarantaine de kilomètres au sud de Seronera, cette aire, qui concentre donc des kopjes, est en général un réservoir de faune exceptionnel. Un peu au-delà du petit lac Magadi vivent 2 ou 3 rhinocéros extrêmement sauvages car seuls rescapés du massacre. Dans un des deux derniers groupes de kopjes au sud, à gauche, se trouvent les Ngong Rocks, rochers qui résonnent avec un bruit métallique lorsqu'on les frappe, et qui permettaient jadis aux Maasaïs de communiquer à plusieurs kilomètres de distance. Plus loin, dans une grotte, on peut voir des peintures maasaïs datant du XIXe siècle et du début du XXe. Attention ! Il y a au moins un léopard dans le coin.

Les zones Gol et Barafu Kopjes, au sud-ouest du parc (repassez par Seronera, ou coupez vers Naabi Hill si vous avez un bon chauffeur et une bonne voiture), ne peuvent être visités qu'en compagnie d'un ranger du parc, que vous payerez en plus du chauffeur-guide de votre véhicule. On y trouve assez souvent léopards et guépards.

Au nord, la région de Lobo, habitée par des lions, est intéressante en tout temps, mais devient passionnante quand elle est traversée par la migration.

Le Western Corridor. A l'ouest s'étend le corridor occidental : il s'agit de la vallée de la Grumeti River, qui se jette dans le golfe de Speke, au lac Victoria, distant de quelques kilomètres seulement de l'extrême ouest du parc. La région, couverte de sous-bois et habitée par de nombreux oiseaux, par des espèces rares et par des crocodiles autour des cours d'eau, est spécialement passionnante lors du passage de la migration, notamment d'avril à juillet. Mais attention, en saison des pluies, elle n'est pas toujours accessible.

Histoire. On a découvert dans le Serengeti de nombreux sites préhistoriques, dont certains (Nassera Rock et Gol Kopjes) se trouvent dans la zone de conservation du Ngorongoro. Leurs fouilles (réalisées entre 1977 et 1983) ainsi que celle des kopjes de Seronera ont mis au jour des céramiques du Néolithique et des os d'herbivores sauvages dépecés, dont certains décorés, ainsi que des traces de feu. Plusieurs fragments ont été datés de plus de 7 000 ans ; il s'agirait d'une population de pasteurs, pratiquant occasionnellement la chasse, peut-être des Couchites arrivés avant les autres, et plus ou moins associés aux Khoisans. Par ailleurs, des mines d'or étaient exploitées avant l'indépendance à quelques kilomètres au nord-est de Seronera (Nyabogati, Kilimafeza et Ruboho). L'équipe du Baron Hugo van Lawick vit toujours dans son camp de base au sud du Serengeti. Hugo van Lawick, sans doute le plus grand cinéaste animalier, a vécu plus de 30 ans en Tanzanie, en particulier au Ngorongoro et au Serengeti. Son oeuvre a déjà été récompensée de 8 Emmy Awards, du George Foster Peabody Award, et il a été fait officier de l'ordre du Golden Ark par le fondateur du WWF (World Wild Fund for Nature), Son Altesse Royale, le prince Bernhard des Pays-Bas.

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