À 44 km à l'est de Habarana et 140 km au nord-est de Kandy. Vous voici maintenant au coeur de l'ancienne capitale des Cholas. Au XIe siècle, cette ancienne dynastie du sud de l'Inde pouvait contrôler plus facilement le centre du pays depuis Polonnaruwa qu'à partir d'Anhuradhapura conquise auparavant. Leur domination durera jusqu'en 1070, date à laquelle le roi cinghalais Vijaya Bahu Ier les chassa de l'île. Polonnaruwa devint alors la capitale d'un bouddhisme éclatant. La cité fut fortifiée au XIIe siècle par le roi Parakrama Bahu Ier, qui entreprit des travaux gigantesques : construction de jardins et surtout d'un immense réservoir de 2 400 ha, capable d'irriguer les rizières avoisinantes. Toujours en activité, ce petit lac est surnommé Parakrama Samudra (la mer de Parakrama). Son successeur, Nissanka Malla, ne fut pas aussi heureux dans ses projets bien qu'ils fussent aussi nobles, et petit à petit Polonnaruwa se mit à décliner : elle subit de nouveau les invasions indiennes, puis malaises. Au XIIIe siècle, la capitale fut transférée à l'ouest du pays, et la végétation luxuriante de la jungle l'envahit. Pillée par les Portugais, Polonnaruwa sombra dans l'oubli jusqu'au XIXe siècle. Depuis, elle a fait l'objet de nombreuses fouilles, effectuées notamment par les Britanniques. Le site est classé au patrimoine mondial de l'Unesco depuis 1982.

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