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La capitale de l'île, bâtie sur une falaise d'une altitude de 50 m, domine l'un des ports naturels les plus sûrs de la Méditerranée (on dit aussi qu'il s'agit du plus grand port naturel de cette mer), profond de 5 km et abrité des grands vents qui soufflent sur l'île plusieurs mois par an. Palais, églises et demeurent seigneuriales jalonnent les ruelles de la vieille ville.

Histoire. La tradition attribue sa fondation au général carthaginois Magon, frère d'Hannibal, qui se réfugie sur l'île après sa déroute sur la péninsule. De l'Antiquité au début du XIXe siècle, Minorque et le port naturel de Maó ont constitué un enjeu stratégique majeur pour le contrôle de la Méditerranée. Conscients de son importance, les Romains développent le Portus Magonis, que leur prennent les Vandales, eux-mêmes chassés par les Byzantins, qui doivent céder la place aux Sarrasins. Reconquise au XIIIe siècle par les Aragonais, Maó est fortifiée en 1346 par Pierre IV d'Aragon, ce qui n'empêche pas les pirates turcs du redoutable Barberousse de raser entièrement la ville en 1534. La domination anglaise, au XVIIIe siècle, est une période faste pour Maó. Le gouverneur, Richard Kane, aménage le port, fortifie la ville, crée la route centrale qui la relie à Ciutadella et instaure la liberté de commerce. Les commerçants juifs, grecs et italiens affluent alors sur l'île et favorisent son développement économique. Malgré les brefs intermèdes de domination française au XVIIIe siècle, dont les Maonesos tiennent, dit-on, leur extrême raffinement, la ville reste avant tout marquée par ses conquérants britanniques, qui lui ont légué tout à la fois leur politesse, leur goût pour le thé et leur penchant pour le gin !

 

À voir / À faire à MAHÓN - MAÓ

Photos de MAHÓN - MAÓ

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