Population : 432 476 habitants.

Altitude : 104 m.

Capitale du département de Loreto, Iquitos est implantée en pleine forêt, à 588 km de Pucallpa, mais à seulement 370 km de Leticia, en Colombie. Le climat y est très chaud (28 °C de moyenne) et très humide. De juillet à septembre, la décrue des eaux laisse apparaître d'accueillantes plages de sable blanc sur les trois fleuves qui encerclent la ville : río Nanay, río Itaya et río Amazonas (l'Amazone).

L'Amazonie a été peuplée très tôt par des tribus nomades ou semi-sédentaires. C'est dans ce village d'indigènes, Iquitos, que la ville fut fondée en 1757 par les Jésuites, qui y implantèrent une de leurs premières missions. Après leur départ, en 1769, Iquitos s'enlisa dans la torpeur équatoriale. Elle fut réveillée près d'un siècle plus tard, en 1864, par le général péruvien Castilla, qui y accosta avec quatre bâtiments de guerre. La reprise du commerce avec le Brésil fut suivie pour ce gros bourg, à partir de 1880, d'un véritable essor dû à l'exploitation du latex. La prospérité de la ville s'exprima dans le faste des demeures (on faisait venir des azulejos du Portugal) et le train de vie extravagant des riches propriétaires. Les vestiges dorés de cette période " bénie " subsistent sous les traits vieillis de l'ex-hôtel Palace, de style mauresque, de la Casa de Fierro, oeuvre de Gustave Eiffel sur la plaza de Armas, et du Malecón Tarapacá. La fièvre du caoutchouc a néanmoins coûté la vie à de nombreuses ethnies asservies par les barons pour la récolte : une période violente qui a décimé les populations locales et semé la méfiance. De cette époque date également le Barrio Belén, un quartier flottant populaire faits de cases précaires et de canaux. On s'y réfère souvent avec pompe comme à la " Venise amazonienne ". On y vit certes les pieds dans l'eau mais la pauvreté n'a pas beaucoup reculée.

La principale fête locale est la Fiesta de San Juan (culte de l'eau, le 24 juin). A 4 km d'Iquitos, la communauté de San Juan de Miraflores honore son patron par des danses et des défilés que la chicha rend plus gais encore. Simultanément, Iquitos bruit de sa Semana Turística (du 17 au 24 juin). Le carnaval début mars attire aussi beaucoup de monde.

La capitale amazonienne est le point de départ idéal d'expéditions dans la selva qui, si elle n'est plus vierge, demeure néanmoins pleine de mystères et de curiosités. Les amateurs de nonchalance fluviale prendront un bateau au départ de Pucallpa ou de Yurimaguas et se laisseront bercer plusieurs jours durant sur le río Ucayali ou le río Huallaga (le confort y tout relatif).

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14.95 €
2017-11-22
552 pages
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