Petit village d'une centaine de pêcheurs en 1725, Le Portel a vu sa population s'accroître rapidement au cours des XVIIIe et XIXe siècles. Son histoire reste visible à travers les vestiges de deux édifices : le fort de l'Heurt et le fort d'Alprech. Le premier fut voulu par Napoléon Bonaparte pour défendre les préparatifs d'un débarquement en Angleterre. Le fort d'Alprech, quant à lui, fut construit en 1875 et abrita des radars des troupes d'occupation allemandes durant la Seconde Guerre mondiale.
La pêche a été de tout temps la principale activité économique du Portel. En 1850, 35 à 40 bateaux de pêche sortaient chaque jour du Portel. La plage du Portel, protégée par la digue Ouest, s'ensabla au fil des ans. Elle est devenue l'une des plus belles plages de la Côte d'Opale, fréquentée par de nombreux estivants. Aujourd'hui, cette ville d'environ 10 000 habitants double sa population l'été. La commune détient le label Tourisme et Handicap pour sa plage et le parc de la Falaise.

A l'opposé, Equihen-Plage, commune limitrophe, n'a pas connu un tel développement et a su conserver son espace naturel préservé et sauvage. Cette commune dispose de plusieurs accès aux plages. Les touristes en recherche d'environnement authentique seront particulièrement charmés par ses criques sauvages et peu fréquentées - accessibles uniquement à pied, on ne s'y rend pas facilement -, telles que celles de Ningles ou de la Crevasse. Equihen-Plage est connue pour ses nombreuses "quilles en l'air", anciens bateaux de pêcheurs autrefois retournés, sur la côte, pour en faire des maisons bon marché. Certaines ont été reconstruites, comme au camping municipal, pour servir de résidences secondaires ou accueillir des vacanciers.

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