Le guide touristique PAYS DE GALLES du Petit Futé

Croeso i Cymru !

Si vous lisez ces premières lignes, c'est que vous connaissez déjà votre prochaine destination - excellent choix -, ou alors c'est que vous hésitez, et nous allons tenter de vous convaincre ! Car, situé sur une presqu'île à l'ouest de l'Angleterre, le pays de Galles constitue une réalité bien distincte au sein du Royaume-Uni. Sa langue d'origine celtique résonne dans la plupart des contrées, ses us et coutumes diffèrent de l'Angleterre qui n'a jamais complètement réussi à l'annexer, la mentalité de ses habitants façonnée par la rudesse du climat et de l'histoire renforce le particularisme de cette petite nation celte.

Le pays de Galles, c'est aussi une nature sauvage, verte et généreuse, qui recèle mille surprises : des plages de rêve, des montagnes menaçantes, des vallées moelleuses gorgées d'eau... Tel un trésor caché, il offre au visiteur une richesse culturelle et une palette de paysages grandioses. Patrimoine naturel et historique d'exception, sentiers côtiers et espaces sauvages vous feront découvrir une destination attachante où la nature est à couper le souffle.

Au cours de votre voyage, vous pourrez vous promener le long du littoral du Pembrokeshire où vous saluerez macareux et dauphins. Arrêtez-vous à Hay-on-Wye, capitale mondiale du livre d'occasion, où les jardins du château sont transformés en bibliothèque à ciel ouvert. Discutez avec les Gallois, si accueillants, autour d'une bière artisanale, dans un vieux pub de campagne. Escaladez le mont Snowdon, la plus haute montagne du pays de Galles et la plus gravie de Grande-Bretagne. Bref, imbibez-vous de cette région unique, qui se fera un plaisir de vous recevoir et de se faire découvrir !

Pour profiter au mieux de votre séjour, il est conseillé de relire la légende de Merlin l'Enchanteur. Dans de nombreux villages, on vous contera qu'il est passé par là, avec ou sans la fée Viviane. Imprégnez-vous des légendes du roi Arthur, chef légendaire omniprésent au pays de Galles, qui continue de veiller sur ses terres. N'ignorez pas les relations conflictuelles avec l'Angleterre, et l'existence de Llywelyn, le dernier prince gallois, un être très cher à vos hôtes. Vous comprendrez bien vite pourquoi le pays de Galles compte tant de châteaux !

Petit pays donc, mais forte personnalité...

Galerie photo PAYS DE GALLES

Idées de séjour PAYS DE GALLES

Séjour courtHaut de page

Trois jours, c'est le temps idéal pour visiter une partie bien définie du pays, quitte à y revenir. Cet itinéraire vous permet d'apprécier Cardiff, la plus jeune des capitales européennes, des paysages grandioses, des châteaux et l'âme celtique.

Jour 1 - Cardiff. Il fait bon flâner dans les rues piétonnes du centre-ville, entre le boulevard de Nantes, St. Mary Street et Bute Terrace. Explorez les arcades victoriennes et leurs boutiques excentriques, puis abordez le quartier ressuscité de Cardiff Bay en soirée.

A ne pas manquer : le château, Principality Stadium, National Museum.

Jour 2 - Swansea. Visite du National History Museum à St. Fagans, où vous voyagerez dans le temps à la découverte des modes de vie celtes. Puis halte culturelle dans la deuxième ville du pays ; Swansea, au riche passé industriel, est également le lieu de naissance du célèbre poète Dylan Thomas.

Principaux points d'intérêt : Maritime Quarter, National Waterfront Museum, Dylan Thomas Centre.

Jour 3 - Gower. Aventurez-vous dans la péninsule de Gower en longeant le littoral. Rejoignez ensuite la baie de Rhossili, grandiose ! A visiter : le Gower Heritage Centre, les sites archéologiques vers Three Cliffs Bay. Finir votre journée en beauté autour d'un verre sur la terrasse panoramique du " Worm's Head ".

Séjour longHaut de page

Un voyage d'une dizaine de jours à travers un cadre naturel unique, laissez-vous séduire par la beauté et la richesse historique du pays de Galles.

Jours 1 et 2 - Cardiff. Visite de la capitale revivifiée. Joyaux à découvrir : son célèbre Principality Stadium, le château, le National Museum, la baie de Cardiff, Techniquest, le National History Museum à St. Fagans, le Wales Millennium Centre et le Chapter Arts Centre. Rendez-vous en soirée dans le quartier animé de Cardiff Bay.

Jour 3 - Vallée de la Wye. Des vallons verts pittoresques parsemés de villages au charme intact et riches en sites historiques. Visitez Tredegar House, la ville fortifiée de Chepstow à la frontière anglaise. Longez l'Offa's Dyke jusqu'à Tintern Abbey, puis Monmouth.

Jour 4 - Brecon Beacons. Ce Parc national est un paradis pour le randonneurs. La mine Big Pit de Blaenavon, Llanthony Priory, le mont Hay Bluff, Hay-on-Wye et ses millions de livres, le petit bourg de Crickhowell et son célèbre pub, le Bear Hotel, méritent le détour.

Jour 5 - Elan Valley. Direction le centre où lacs artificiels spectaculaires et pure nature vous surprendront. Poursuivez au nord vers l'un des plus beaux châteaux du pays, Powis Castle ainsi que Pontcysyllte, un aqueduc classé au patrimoine mondial depuis 2009. Nuit à Llangollen.

Jour 6 - Conwy, Anglesey. Un éminent château, la vue du haut de ses 22 tours et des remparts médiévaux font de Conwy une escale requise. L'île verte et sauvage d'Anglesey (" Mam Cymru " qui signifie Mère du pays de Galles) offre paysages vallonnés, plages plaisantes, sites historiques (château de Beaumaris, musée Oriel Ynys Môn, Plas Newydd, Bryn Celli Ddu) et fruits de mer délicieux.

Jour 7 - Snowdonia. Après avoir visité le somptueux château de Caernarfon, aventurez-vous dans le Parc national de Snowdonia autour du mont Snowdon (1 085 mètres) et montez à bord du train à vapeur. Betws-y-Coed et Blaenau Ffestiniog méritent le voyage.

Jour 8 - Portmeirion. Face à la mer d'Irlande, ce village fantaisiste est le rêve de l'architecte Sir Clough Williams-Ellis et votre première étape de découverte du sud de Snowdonia. Traversez Harlech, Dolgellau au flan du mont Cadair Idris (893 mètres), Aberdovey et Machynlleth.

Jour 9 - Pembrokshire. En rejoignant le Parc national côtier, faites une halte à la station balnéaire d'Aberystwyth. Villes conseillées : Cardigan et Newport. Sites à ne pas manquer : National Wool Museum, le dolmen Pentre Ifan, la cathédrale de Saint David's.

Jour 10 - Carmarthenshire. Vous atteindrez la magnifique plage de Marloes, puis Pembroke, Tenby et enfin le jardin botanique national de cette région verdoyante (surnommée le " Jardin du pays de Galles ").

Séjour thématiqueHaut de page
Route des châteaux galloisHaut de page

Impossible de ne pas proposer d'itinéraires vous entraînant le long des " castles ". Malgré sa petite taille (300 km du nord au sud), le pays de Galles possède des châteaux par centaines. On peut les classer en trois catégories pour simplifier leur histoire : les châteaux gallois construits avant l'invasion anglaise ; les châteaux anglais, dont beaucoup furent édifiés au XIIIe siècle par Edouard Ier d'Angleterre et ses successeurs ; et les châteaux sans aucun but défensif, commandés par de riches excentriques. Pour ne pas fâcher les Gallois, ne visitez pas uniquement les châteaux édifiés par le roi Edouard Ier. Certes ce sont les plus imposants au niveau architectural, mais les ruines galloises sont tellement romantiques !

Jour 1 - Cardiff, Coch et Caerphilly. Les châteaux de Cardiff et de Coch n'ont jamais eu de but défensif. Construits à la fin du XIXe siècle, ils sont encore en bon état et on peut visiter leurs salles d'apparat. Caerphilly est typique des forteresses guerrières édifiées par Edouard Ier, le premier Anglais à réussir l'annexion du pays de Galles.

Jour 2 - Carew et Pembroke. Carew Castle est probablement l'un des plus étranges et fascinants châteaux du sud. Construit entre 1280 et 1310, il fut considérablement agrandi au XVe siècle. De nombreux visiteurs y auraient vu les fantômes de Sir Roland Rhys, un des locataires du château, et de son singe, revenus hanter la tour nord-ouest où ils habitaient. Selon la légende, Lord Rhys fut mystérieusement assassiné une nuit après avoir refusé la main de sa fille à un soupirant qui le maudit. On retrouva à ses côtés le corps du singe, mort lui aussi.

Pembroke fut édifié par les Normands pour assujettir les Gallois. Aujourd'hui, les tours sont toujours intactes.

Jour 3 - Harlech, Dolwyddelan et Dolbadarn. Après avoir visité Harlech, dont la position géographique est une des plus impressionnantes des châteaux normands, réconciliez-vous avec les Gallois en explorant Dolwyddelan. Llywelyn le Grand, héros national, naquit probablement dans ce château. Peu après, il fut conquis et fortifié par Edouard Ier. Dolbadarn, ruines d'un château pré-normand, inspira le peintre Turner, qui le représenta dans ses toiles.

Jour 4 - Conwy et Caernarfon. Deux joyaux de l'architecture d'Edouard Ier d'Angleterre, incontournables si l'on veut bien comprendre son style.

Sur les pas du roi ArthurHaut de page

Personnage omniprésent au pays de Galles, le roi Arthur est devenu bien plus qu'une légende, presque l'emblème du pays. Il est passé partout ! Bien qu'il n'y ait aucune preuve de l'existence réelle d'Arthur, nombre d'historiens s'accordent à voir dans ce personnage mythique la somme de nombreux héros gallois bien vivants, qui ont guidés des batailles extraordinaires contre les Anglais. Arthur ne serait donc pas un, mais plusieurs. A l'origine, il y a bien un chef militaire, qui aurait rassemblé les Celtes pour vaincre les Saxons au VIe siècle. La mémoire collective s'est par la suite emparée du personnage pour donner naissance à un véritable surhomme dont les exploits s'étendent sur des siècles, reprenant certainement les actes d'autres guerriers, peut-être des descendants du même nom. Ainsi est né Arthur. Plusieurs sites au pays de Galles sont liés aux légendes arthuriennes :

Jour 1 - Caerleon. Village romain près de Cardiff où Arthur et ses chevaliers auraient tenu leurs conseils de guerre au sein des vestiges de l'amphithéâtre romain : la fameuse " Table ronde ". Le centre culturel de Ffwrwm a fait fabriquer une série de trônes dédiés aux chevaliers de la Table ronde. Ils sont exposés à ciel ouvert dans la cour centrale. Après Caerleon, prenez l'autoroute M4, pour aller à Neath puis à Pontneddfechan sur le site de Craig-y-Dinas où s'étend un important réseau de caves. Arthur et ses chevaliers continueraient à y garder un important trésor !

Jour 2 - Carmarthen. Capitale du Carmarthenshire dans le sud-ouest du pays de Galles à quelques pas du Pembrokeshire. Il s'agirait de la ville de naissance de Merlin Ambrosius, né d'une femme pieuse et du diable ! Merlin a donc hérité des pouvoirs de son père et de la sagesse de sa mère !

Jour 3 - St. Govan's Head. Selon la légende, le trésor des chevaliers de la Table ronde serait caché sous les pierres d'une petite chapelle coincée entre deux falaises à St. Govan's Head dans le Pembrokeshire.

Jour 4 - Bardsey Island. Au nord-ouest de la côte galloise, à la pointe de la péninsule de Llyn, Bardsey est un des sites associés à Merlin. Selon une des multiples légendes, Merlin y vivrait encore aujourd'hui.

Jour 5 - Dinas Emrys. Colline dans la région de Snowdonia, près du village de Beddgelert. Lieu très important dans la mythologie galloise puisque c'est ici que Merlin prédit la défaite suivie de la victoire galloise sur les Anglais. Selon la légende, le roi Vortigern essaya en vain de construire les fondations de son futur château sur cette colline. Il amena alors Merlin, encore jeune garçon, sur les lieux, et celui-ci eut la vision d'un combat de dragons, l'un rouge (représentant le pays de Galles) et l'autre blanc (représentant l'Angleterre). Symbole de la lutte entre les deux peuples, présageant la défaite suivie de la victoire des Gallois !

Jour 6 - Dinas Bran. Ruines du château de Bran au sommet d'une colline près de Llangollen. Un grand moment pour les mordus de Merlin. Il s'agirait de la dernière cachette du Saint-Graal...

Sur les traces de l'héritage industrielHaut de page

Selon Hervé Abalain, spécialiste français du pays de Galles, " l'économie basée sur les industries extractives était l'un des piliers de l'identité galloise avec la langue et la religion ". En visiter les sites, c'est faire un voyage au coeur de la culture du pays de Galles. Les Gallois sont toujours très fiers d'avoir été " la première nation industrielle au monde " et ont su présenter cet héritage à travers des dispositifs innovants. Le sud fut l'un des acteurs majeurs du développement industriel qui a changé le visage de l'Europe, et l'on trouve au nord d'importants gisements de charbon. Vous serez frappé de voir à quel point l'activité industrielle a façonné le paysage que nous voyons aujourd'hui.

Jour 1 - Blaenavon. Pendant 200 ans, la petite ville de Blaenavon, aujourd'hui si paisible, a été un point névralgique de l'activité industrielle du sud du pays. Au World Heritage Site, une exploration des entrailles du Big Pit, mine d'extraction du charbon, met d'emblée au parfum de ces travaux titanesques qui ont mobilisé les forces conjuguées de milliers de mineurs ! A l'intérieur de la mine, des guides - tous d'anciens mineurs - vous expliquent la structure de la mine et son fonctionnement.

Jour 2 - Pontypool et Abergavenny. Le développement des transports fut un des leviers de l'industrie du charbon et du fer. Viaducs, canaux et voies ferrées reliaient les mines aux ports d'où la matière première était ensuite exportée partout dans le monde. Rendez-vous d'abord à Pontypool, au Griffithstown Railway Museum, pour y découvrir une attrayante collection de pièces relatives à la vie des cheminots et d'adorables maquettes reconstituant les voies de chemin de fer, avec des modèles réduits de locomotives.

On charriait, entre autres, les matières premières de Blaenavon, le long du canal de Brecon, jusqu'à Abergavenny. Passez ensuite au centre de visite du Goytre Wharf d'Abergavenny pour vous munir de cartes et consulter les suggestions d'itinéraires. Ce canal ponctué de ponts et d'aqueducs est aujourd'hui prisé des péniches de plaisance, idéal pour de courtes randonnées.

Jour 3 - Merthyr Tydfil. En 1830, Merthyr était la plus grande ville du pays de Galles et la capitale mondiale du fer ! De sa gare, embarquez à bord de la plus vieille locomotive à vapeur du monde pour un voyage splendide à travers le Parc national de Brecon Beacons. Vous y verrez notamment de très beaux lacs artificiels au coeur de vertes vallées, destinés à retenir l'eau pour des centrales électriques. On peut ensuite visiter les ateliers où les locomotives sont entretenues.

Jour 4 - Swansea et Afan Forest Park. Des minéraux étaient charriés de Cornouailles et Anglesey jusqu'au port de Swansea qui les exportait ensuite aux quatre coins du monde. Le Waterfront Museum décrit les évolutions du port qui fut au XIXe siècle le plus gros exportateur de charbon au monde ! Vidéos interactives et montages d'archives vous replongent dans le passé des docks, en dévoilant à la fois l'incroyable énergie, mais aussi la noirceur et la pauvreté. L'activité commerciale du port ayant attiré de nombreux talents scientifiques, place est aussi faite aux découvertes dans les secteurs de l'ingénierie médicale, l'optique, la navigation... Une aile du musée est également consacrée aux nouvelles technologies de pointe. Si vous arrivez de Merthyr, vous pouvez faire un saut en chemin au South Wales Miners' Museum. Situé dans Afan Forest Park, à quelques kilomètres de Port Talbot, le site est entouré de belles vallées, également idéal pour une halte au vert !

Jour 5 - Blaenau Ffestiniog. Cap vers le nord, au coeur de Snowdonia, où l'on trouve les plus importants gisements d'ardoise du pays. La plus grande mine extractrice d'ardoise au monde est maintenant fermée, mais une autre est toujours en activité. On ira visiter les galeries profondes de la mine de Llechwedd où un impressionnant dispositif de son et lumière nous télescope dans la vie des mineurs.

Jour 6 - Llanberis. La ville abrite le musée national de l'Ardoise. Construit sur une ancienne mine d'époque victorienne, il ressuscite l'histoire de l'une des plus importantes carrières du pays. Forges, fonderies et hangars se visitent, dont on a remis les outils d'époque en place. Le gisement se situe au pied de la montagne d'Elidir, ce qui permet de compléter éventuellement la visite par une belle balade. Pour clore en beauté la visite thématique, on se rendra ensuite au centre de visite du Electric Mountain, à quelques kilomètres de Llanberis d'où un bus vous emmène visiter une centrale hydroélectrique absolument impressionnante. Bien qu'essentiellement associé à l'industrie lourde, le pays de Galles n'est pas en reste du côté des nouvelles technologies. Aménagé au coeur d'un site naturel extraordinaire, un lac artificiel a été créé au pied d'une montagne et un tunnel de 16 mètres de long creusé sous le sol de la centrale électrique. On circule sous terre en bus, pour en découvrir les gigantesques turbines en fonctionnement ! Considéré comme un prodige mondial d'ingénierie, la vision de ce site en plein coeur d'un paysage de montagne est absolument saisissante.

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