Guide de Lettonie : Jeux, loisirs et sports

Disciplines nationales
Football

Depuis la participation de l'équipe lettone et de son joueur star Maris Verpakovskis à l'Euro 2004, un véritable engouement pour le foot s'est emparé du peuple letton. Pour les supporters lettons, le
buteur du Skonto Rīga restera à jamais l'homme du barrage contre la Turquie, troisième du Mondial de 2002, au terme duquel la Lettonie a obtenu son billet pour la phase finale de l'Euro 2004. Verpakovskis a eu le mérite de garder la tête froide au moment de marquer ces buts importants, qui ont permis à son pays de disputer la première phase finale d'une compétition majeure de son histoire. Le public de Rīga s'est levé pour acclamer sa sortie du terrain après la première confrontation avec les Turcs. Les supporters en liesse ont scandé " Maris, Maris " dans les rues de Rīga après le match retour. En
Lettonie, Maris Verpakovskis est devenu une star. En 2004, la Lettonie réalise son plus bel exploit en se qualifiant pour les championnats d'Europe, en éliminant la Turquie (1-0 et 2-2). Lors des matchs de
poule, la Lettonie est battue par la République tchèque (2-1) et les Pays-Bas (3-0), mais se bat contre l'Allemagne et la tient en échec (0-0). Le pays est en liesse. Des exploits malheureusement difficiles à réitérer dans un pays de 2,2 millions d'âmes. Depuis 2004, l'équipe nationale, bien que valeureuse, n'a pu s'extraire de ses groupes qualificatifs pour le Championnat d'Europe des nations ou pour la Coupe du Monde.

Hockey sur glace

Sport le plus populaire chez les Lettons jusqu'à très récemment. Les soirs de match, les bars et les pubs sont pleins à craquer et la foule se presse devant les écrans installés dans la vieille ville. En cas de victoire, c'est un véritable défilé qui s'organise où tous se pressent en direction du château du Président qui parfois sort au balcon pour saluer la foule et la victoire lettone. Et les Lettons ont de quoi être fiers ! L'équipe était classée 9e au monde en 2005. La meilleure performance de l'équipe en compétition internationale fut en 1997, 2000, 2004 et 2009, lorsque l'équipe atteignit les quarts-de-finale. Les Jeux olympiques de 2010 ont laissé aux supporters un goût très amer : leur équipe s'étant positionnée à la toute dernière place de la compétition et éliminée dès le premier tour. Une déception moins forte mais réelle en 2011 avec une 13e place obtenue au classement des Championnats du Monde.

Maris Verpakovskis, un « Beckham letton »

Que de chemin parcouru depuis ses débuts au plus haut niveau sous le maillot du Liepajas Metallurgs (club de la ville de Liepāja) ! Mais il ne s'attarde pas dans le club de sa ville natale et rejoint le Skonto Rīga en 2001, à 21 ans. Il y remporte le championnat de Lettonie les trois années suivantes. Maris Verpakovskis est un attaquant de poche, rapide et adroit devant le but. En outre, son influence ne
cesse de croître au sein de l'équipe nationale. " Il est devenu un vrai leader d'attaque ", souligne le sélectionneur Aleksandrs Starkovs.
Première sélection, le 9 juin 1999 contre la Grèce, premier but international. Maris Verpakovskis débute par une victoire (2-1). Il a 19 ans. Quatre ans plus tard, devenu titulaire, il a joué les dix matchs de qualification à l'Euro portugais, barrage compris. Meilleur marqueur de son équipe, Verpakovskis a inscrit six buts lors des six derniers matchs. Rien d'étonnant à ce qu'il ait été contacté par plusieurs clubs étrangers. A l'été 2003, il a fait un stage de deux semaines à Wolverhampton, qui ne l'a pas fait signer. Ensuite, plusieurs noms ont circulé, de l'AS Rome à la Lazio de Rome,
en passant par Arsenal, le Bayern Munich et l'Olympiakos. Mais c'est le Dynamo Kiev qui enlève la décision, en janvier 2004. Depuis septembre 2007, il évolue à Hadjuk Split, en Croatie. En
2008, il part au Celta Vigo en Espagne avant de rejoindre en 2009 le club grec d'Héraklion puis le FK Baku en 2011.

Activités à faire sur place

Comme tout plat pays qui se respecte, la Lettonie est l'endroit idéal pour les amateurs de bicyclette. Depuis l'indépendance, de nombreux voyageurs sportifs visitent le pays à vélo, ce qui est une excellente idée. Il est également possible de louer des vélos sur place. La densité des forêts et des lacs fait également de ce pays un paradis pour les amateurs de randonnées pédestres ou de promenades à cheval, de baignade, de voile ou de pêche. De nombreux sites de camping sont à leur disposition. L'abondance des points d'eau dans le pays (particulièrement en Vidzeme et en Latgale) invite à la pratique du canoë-kayak. Les balades pourront même se poursuivre jusqu'à la mer Baltique lors de raid avec nuit en chalet. En hiver, les amateurs de ski de fond et de bobsleigh pourront s'en donner à coeur joie dans le parc de la Gauja. Même s'il existe quelques stations de ski alpin, les amateurs risquent d'être déçus par le très faible dénivelé des pistes. Le plus haut sommet de Lettonie culminant à 311 m, on est encore bien loin ne serait-ce que des Vosges et du Haut-Doubs !

Un peuple de chanteurs

Le goût pour la chanson est une réalité sociale et artistique, issue d'une culture populaire vaste qui s'est fondée autour de romances et de chansons de marins, de bergers, de paysans, de villageois et de marchands, et surtout du mode de transmission de cette tradition : les dainas (poèmes rythmés). Dès 1989, les festivals de chants prennent une dimension inédite dans le rejet passif de la domination soviétique. Depuis, chaque festival vocal devient une revendication de l'identité nationale et prend une dimension historique. Pour un Letton, chanter, notamment au sein d'une chorale, c'est crier sa liberté, c'est revendiquer sa nation. La fête du chant Gaudeamus (Nous nous réjouissons, en latin) est célébrée dans les trois Etats baltes. Tous les cinq ans, 13 000 chanteurs et autant de danseurs se réunissent lors du grand festival de chant et de danse, qui reprend les thèmes traditionnels de la culture lettone : le mariage, le travail, les rites saisonniers, le soleil, la lune, les étoiles, les arbres sacrés. C'est dans la forêt de Mežaparks, au nord de Rīga, que les programmations de concert en plein air sont les plus fournies. Le prochain festival se déroulera en juillet 2013.

Thermalisme

La Lettonie ne propose pas seulement des plages de sable fin digne d'une île paradisiaque, elle offre aussi un savoir-faire des plus agréables : le thermalisme. Les établissements de cure de la région sont modernes, disposent d'un personnel compétent, très accueillant et d'une gentillesse à toute épreuve. Les centres vous offrent une grande liberté dans votre programme. Bien qu'il vous soit conseillé de consulter le médecin du centre, vous pouvez bâtir, chaque jour, votre programme de soins du lendemain. Les centres sont tous implantés dans des secteurs où vous pouvez envisager de longues promenades à pied ou à vélo. Prévoyez une semaine, dont 5 à 6 jours de soins, sur un seul site. La station balnéaire de Jūrmala, et ses plages qui s'étendent sur plusieurs kilomètres, reste l'un des endroits les plus réputés de la région baltique. Le duc d'Edimbourg et Maria, la fille du tsar Alexandre II, ont visité la région en 1897 et ont décidé alors de financer la construction d'un sanatorium à Jūrmala. Les décennies qui ont suivi ont vu le succès toujours plus franc de cette station. La réputation de Jūrmala s'est alors répandue au point que l'on venait de tout l'Empire russe pour bénéficier des bienfaits et du savoir-faire local. Donc plage le matin et soin l'après-midi... ou soin le matin et découverte de la région et de Rīga, qui n'est qu'à une vingtaine de kilomètres, l'après-midi... A vous de choisir !

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