Guide des Hautes-Alpes : Histoire

Les premières traces d'occupation humaine sur le territoire des Hautes-Alpes remontent à 9 500 avant J.-C., sur le site de Vitrolles.

L'installation des papes à Avignon au XIVe siècle profita à Briançon et à toute la vallée de la Durance : Mont-Genèvre était le lieu de passage des commerçants et diplomates pour se rendre en Italie. Après les ravages causés par quatre décennies de Guerres de religion entre protestants et catholiques, le Haut-Dauphiné est à nouveau envahi, en 1692, par les armées du duc de Savoie, depuis la vallée de Barcelonnette. Au mois d'août Embrun se rend et les troupes occupent la vallée de la Durance. Il fut finalement décidé de renforcer la place forte de Briançon et de créer une citadelle au-dessus de Guillestre, Mont-Dauphin, bâtie sur les plans de Vauban, afin de contrer toute invasion par le Queyras, l'Ubaye et l'amont de la Durance.

Le Haut-Dauphiné devint département des Hautes-Alpes en 1790, avec Gap comme chef-lieu de département au détriment de la capitale religieuse Embrun.

Au début du XIXe siècle, l'agriculture était le premier secteur économique du département, l'élevage, mais aussi la culture du froment, de la vigne, du chanvre, du lin et de la pomme de terre représentaient l'essentiel de l'activité agricole. L'élevage prédominant était alors celui des brebis et dans une moindre mesure des bovins pour le lait et des porcs. Le climat rude et la faible superficie des terres cultivées favorisèrent la double activité des populations rurales qui pratiquait le colportage et se firent ouvriers lorsque se développa l'industrie minière du Briançonnais (graphite, anthracite et métaux) et de L'Argentière, les mines métalliques avec l'extraction du plomb, du cuivre et de l'argent (1850/1920). En outre, à Briançon, la Schappe, usine de recyclage de déchets de soie, employait plusieurs centaines d'ouvrières. S'ajoutaient la fabrication de draps, de rubans et de chaussures dans l'Embrunais et l'industrie du bois et de la terre cuite dans le Gapençais, l'industrie hydro-électrique dans l'Argentiérois, et surtout à Serre-Ponçon avec l'édification du plus grand barrage de terre d'Europe sur la Durance en 1960, complètent le tableau industriel des vallées haut-alpines. Au XIXe siècle toutefois, le département connait une émigration massive pour raisons économiques.

Au cours du XXe siècle, changement de cap : le tourisme devient la principale activité économique, avec l'arrivée du ski en 1900 à Montgenèvre lancé par les chasseurs alpins de Briançon et en 1907 les premières compétitions internationales. Le premier téléphérique fut construit à Chantemerle en 1941. Parallèlement, au début du XXe siècle, le climatisme se développe à Briançon et la construction du lac de Serre-Ponçon en 1960 permet de développer le tourisme estival.

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