Si l'on sait que ce coin du Nord portugais fut jadis un comptoir de commerce phénicien, la mythologie grecque prétend que ce serait l'argonaute Cale qui y fonda une cité. Portus Cale, installée dès le Ier siècle av. J.-C. sur la rive droite du Douro, devint le nom d'une prospère colonie portuaire romaine. Les pillages de peuplades nordiques ou maures se succédèrent ensuite, avant que naissent en 1143 le royaume du Portugal. Deux siècles plus tard, la ville de Porto s'emmure : son port est protégé et son centre historique est encadré des murailles dites fernandines (car érigées sous le règne du roi Dom Fernando), encore debout aujourd'hui et auxquelles on doit l'exceptionnelle conservation de la ville médiévale.

Puis viennent les XVe et XVIe siècles : ceux des Océans et des grandes découvertes ! Sous la houlette d'Henri le Navigateur, le Portugal devient une puissance navale incontestée et s'enrichit pendant un demi-millénaire, aussi bien commercialement que culturellement. Une simple promenade en ville suffira à saisir en un clin d'oeil l'époustouflante diversité architecturale de la deuxième ville portugaise.

Côté marine, afin d'appréhender un peu mieux dans quelles conditions ces audacieux loups de mer vécurent et comment ils revinrent de ces terres lointaines, on ne saurait que trop recommander un passage par l'instructif et ludique musée World of Discoveries. D'autant que jusqu'en 2022, l'établissement s'associe aux festivités de commémoration du Ve centenaire du tout premier voyage autour du monde en bateau, entrepris entre 1519 et 1522 par le célèbre Ferdinand de Magellan.

Porto depuis son fleuve

Porto est affairée, ce n'est un secret pour personne. Il n'est qu'à voir comment s'agite la gare São Bento, dans la ville haute : le va-et-vient des voyageurs du quotidien donne le tournis dans la salle des Pas perdus, antichambre des quais abritant une fresque presque centenaire de 20 000 azulejos narrant les conquêtes portugaises. Aventurière et ouverte sur l'océan, la cité a su au fil du temps intégrer dans son tissu urbain mille richesses glanées aux Indes et en Amérique. Des volutes boisées cernant le plafond en vitrail de l'antique bibliothèque Lello aux jardins fleuris du Palácio de Cristal, sans oublier les 240 marches de la Tour des Clercs, surplombant le camaïeu safrané des toits ainsi que le fleuve en contrebas.

Car c'est bien là que se trouve l'origine de Porto : au coeur du pittoresque quartier de la Ribeira, bordant le Douro. Pour en saisir toute la beauté, passez la cathédrale de la Sé - citadelle baroque dont l'autel est taillé dans plusieurs centaines de kilos d'argent - et, une fois la panse bien remplie dans l'une des gouailleuses cantines de marin, emboîtez-leur le pas : c'est à bord d'un barco rabelo que les joyaux de la cité se révèlent. Cette embarcation à fond plat - qu'utilisaient jadis les vignerons venus livrer leurs tonneaux en ville - s'avère la mieux adaptée à une courte et rafraîchissante croisière entre les deux rives. Au départ de l'emblématique Praça da Ribeira et ses façades délicieusement décaties s'aligne un panache de maisons bigarrées couvertes de faïence et au pied desquelles les artistes de rues se mêlent aux badauds, sirotant en terrasse un vin de porto. En surplomb, on devine l'imposant édifice néoclassique du Palácio da Bolsa (Palais de la Bourse) tandis qu'à tribord se déploie le panorama de Vila Nova de Gaia et sa ribambelle de longues bâtisses aux toits de tuiles rouges sous lesquelles mûrissent d'excellents vins de la vallée du Douro. Puis on passe le fameux pont en arche Dom-Luís, véritable carte postale de la ville, dont le style autant que l'acier lui ont valu le sobriquet de Pont Eiffel, avant d'apercevoir le monumental Mosteiro da Serra do Pilar (monastère de Serra do Pilar) de style Renaissance maniériste et datant de 1672. Ces deux édifices, conjointement avec le centre-ville de Porto, constituent depuis 1996 un ensemble architectural classé au patrimoine mondial de l'UNESCO.

Bientôt s'installe le crépuscule. Le Douro se nappe alors de chatoyantes lueurs rose orangé, invitant à une halte gourmande ou contemplative sur l'une des deux rives.

Le Douro vu du ciel

Une autre manière de faire connaissance avec Porto consiste à se glisser dans la peau d'un oiseau. L'agence Helitours propose en effet une expérience inédite permettant de découvrir la ville depuis les airs, et plus précisément depuis l'un de ses deux hélicoptères 3 places. Dès le décollage, opéré non loin de l'imposant pont d'Arrabida, les perspectives sur la cité sont impressionnantes. La vue des courbes d'un Douro enjambé par plusieurs ponts et épousant au loin le grand tout de l'océan est saisissante. Avec le stade de football Dragão sur la droite et le monastère da Serra do Pilar à gauche, on survole bientôt les sites les plus emblématiques de la capitale du Nord portugais : la grandiose Avenida dos Aliados flanquée de bâtisses néoclassiques ou beaux-arts, le dôme des romantiques jardins du Palácio de Cristal, puis cap sur le quartier de Boavista, sa verdoyante Praça de Mouzinho de Albuquerque et sa Casa da Música.

En tirant un peu plus à l'ouest et une fois les luxuriants jardins de la fondation d'art contemporain de la Casa de Serralves dépassés, on atteint la côte Atlantique où se trouvent notamment les vastes espaces du parc de la ville, le Parque da Cidade do Porto. De là, le pilote vous mènera par un habile tour de manche à balai jusqu'aux plages des environs. En se concertant à l'avance avec l'agence, il est également possible d'élaborer un itinéraire sur mesure, et pourquoi pas, de remonter le cours du fleuve jusqu'à la fertile vallée du Douro.

L'épopée de Magellan

" Et voilà que soudain ce petit capitaine inconnu, Magellan, se lève et déclare avec une assurance absolue : Il existe un passage conduisant de l'océan Atlantique à l'océan Indien. Je le connais, je sais l'endroit exact où il se trouve. Donnez-moi une flotte et je vous le montrerai et je ferai le tour de la Terre en allant de l'est vers l'ouest. " Voilà ce qu'écrit Stephan Zweig en 1938 dans la biographie qu'il consacre à l'explorateur supposément natif de Porto.

La période 2019-2022 marque le 500e anniversaire du premier tour du monde en bateau. Dirigée par Fernão de Magalhães (le nom portugais de Magellan), l'expédition censée prolonger le chemin des épices par l'ouest est composée de cinq navires et de pas loin de 250 hommes. C'est à l'été 1519 que la flottille prend le large depuis Séville pour rejoindre les Canaries puis la baie de Rio, avant d'obliquer vers le sud pour contourner le continent. Lors de l'hivernage en Patagonie, une mutinerie est réprimée par l'explorateur puis, au prix d'un navire échoué, le détroit de Magellan est enfin découvert. Il lui faudra ensuite plus de trois mois et demi pour traverser un second océan (Pacifique), et atteindre les Philippines en mars 1521. Alors que Magellan y tente de convertir un roi - Lapu-Lapu - au christianisme, une bataille éclate et le Portugais est tué d'une flèche empoisonnée. Le reste de l'équipage n'en mène pas moins à terme la toute première circumnavigation de l'histoire de l'humanité, ralliant Cadix en septembre 1522.

C'est notamment cette expédition que le musée World of Discoveries - présentant l'histoire du Portugal par le prisme de sa puissance navale (maquettes, reproductions, écrans interactifs, voyage à travers les âges et les continents...) - se propose de faire découvrir, à travers le personnage de Magellan. Le musée participe également aux commémorations et programmes de rapprochement entre les peuples ayant cours jusqu'en 2022. Autant dire que les deux années à venir s'annoncent riches en événements.

 

Infos futées

 

Quand ? Porto bénéficie d'un climat tempéré. Les températures sont douces avec des hivers autour de 15 °C et des étés à 25 °C en moyenne, tandis que les saisons intermédiaires offrent de belles périodes d'ensoleillement. Porto se visite donc toute l'année, avec une préférence pour l'automne si vous arpentez la vallée du Douro, aux couleurs éclatantes à cette époque.

 

S'y rendre. Si l'avion reste est rapide et peu cher, il est tout à fait possible d'emprunter le train ou sa voiture.

Trouvez votre vol au meilleur prix - Comparez

Louez votre voiture au meilleur prix - Comparez

 

Utile. Pour préparer au mieux son escapade.

WORLD OF DISCOVERIES - Plus d'informations sur le site

DOURO AZUL - Plus d'informations sur le site

HELITOURS - Plus d'informations sur le site

Réservez votre hébergement aux meilleures conditions - Comparez

Trouvez une activité culturelle ou sportive - Trouvez

Organiser un voyage en groupe - Demander un devis

Obtenir pour un voyage sur mesure avec une agence locale - Demander un devis gratuit