" L'île la plus proche du paradis " : ce titre est disputé avec l'île des Pins, mais Ouvéa (Iaaï, en kanak) a tout autant de qualités pour revendiquer cette appellation. C'est l'un des plus beaux atolls du Pacifique et certainement la plus exotique des îles Loyauté. Vue du ciel, elle a la forme d'une oreille où viendraient s'échouer les murmures de l'océan. Longue de 35 kilomètres dont 25 kilomètres forment une immense plage ininterrompue, elle n'atteint que 40 mètres de largeur en certains points. Ici plus qu'ailleurs, on a vite le sentiment que c'est tous les jours dimanche. La vie s'y écoule doucement au rythme du soleil, des vagues turquoise et de l'immense horizon, cernée au nord et au sud par les envoûtants archipels des Pléiades. Même le ramassage scolaire a des allures de colonie de vacances, avec son bus qui longe la mer et s'arrête à chaque village, avant que les enfants ne dévalent la grève pour plonger dans l'eau turquoise en fin de journée. Divisée en trois districts coutumiers, Mouli au sud, Saint-Joseph au nord et Fayaoué au centre, le territoire compte autant de chefferies que de tribus. Sur le plan ethnique et linguistique, il a connu un brassage d'envergure à partir de XVIIIe siècle, suivant l'arrivée de Wallisiens venus s'y installer. Aujourd'hui encore, deux langues vernaculaires coexistent en plus du français. Le faga-uvéa, parlé par les descendants de ces derniers dans le Nord et le Sud, et le iaaï, d'origine mélanésienne et implanté dans le centre. Historiquement, les luttes entre Polynésiens et Kanaks se doublèrent d'affrontements religieux à l'arrivée, dans la seconde moitié du XIXe siècle, de missionnaires protestants et catholiques. Le gouverneur Guillain y mit cependant un terme en 1865. Un peu plus d'un siècle plus tard, en 1988, un épisode violent secoue la petite communauté et tout le pays. Sur fond de conflit entre indépendantistes et partisans d'un maintien dans la République française, le triste et meurtrier épisode de la prise d'otage d'Ouvéa a beaucoup marqué les esprits. Aujourd'hui, le respect mutuel et le sourire demeurent des clés universelles pour découvrir l'autre et profiter de cet endroit venu d'ailleurs.

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