Un simple atoll, le seul des îles du Vent, parfait portrait de carte postale avec sable blanc immaculé et lagon cristallin. À 42 km au nord-est de Tahiti, douze motus vierges cerclent un lagon de 7 km de large et 30 m de fond, pour former une parcelle de paradis terrestre où la nature n'a encore jamais eu l'occasion de perdre ses droits. L'île, qui littéralement " se tient à distance " s'appelait jadis Teturoa ou Tetuaroa (la haute mer) ; elle servait de cachette aux trésors royaux et l'on y cultivait le taro.

Pourtant proches de Papeete, ces quelque 6 km² de terre à peine émergés des fonds abyssaux se targuent d'une riche histoire. Autrefois résidence secondaire de la famille Pomare qui y venait pour fuir la capitale, l'atoll fut offert en 1904 au seul dentiste de Tahiti de l'époque, le Dr Williams, qui y exploita le coprah puis y décéda en 1937. Puis en 1966, lors du tournage hollywoodien des Révoltés du Bounty, la passion de Marlon Brando pour la Polynésie le poussa à se porter acquéreur de l'atoll, ou plutôt locataire pour 99 ans (bail emphytéotique), peut-être en souvenir des quelques mutins qui y avaient vécu un temps. Souhaitant initialement faire de ce coin de paradis un centre pour la recherche et l'éducation à la protection de l'environnement, et un modèle de développement durable, il y fit finalement construire le Tetiaora Village, un petit hôtel de 14 fare discrètement implantés sur le motu Onetahi. Mais à la suite du décès de l'acteur en 2004, le Tetiaora Village ferma ses portes, l'exploitation de l'atoll fut rachetée par le groupe Pacific Beachcomber sous l'impulsion de son PDG Richard Bailey - les héritiers Brando l'ont accepté en contrepartie de 5 % du chiffre d'affaires -, et des travaux considérables pour ériger quai, ponton, et somptueuses villas d'un luxe extrême débutèrent en 2008. La présence d'engins lourds sur le récif fut polémique, pour ne pas dire un scandale : en quelques mois, l'ambition écologique de Brando partit en fumée. L'hôtel ultra-exclusif The Brando a finalement ouvert ses portes en juillet 2014, et continue, imperturbable, à se positionner comme un " exemple de structure hôtelière entièrement autonome sur le plan énergétique ".

Sans forcément y séjourner, vous pourrez visiter l'atoll au départ de Tahiti (compter 2 heures en catamaran) : plusieurs structures proposent l'excursion, telles que L'Ecapade Charter Tahiti (+689 87 728 531), Tahiti Voile et Lagon (+689 87 715 315) ou encore Poe Charter (+689 87 71 55 55). Vous visiterez Tahuna Iti, l'île aux Oiseaux, véritable sanctuaire d'oiseaux de mer, et pourrez en outre profiter du lagon d'une richesse exceptionnelle.

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