Situé à 15 km de Rangiroa dont il est le plus proche voisin, Tikehau est un cercle presque parfait de 26 km de large, composé d'une centaine d'îlots magiques, autour d'un lagon non moins exceptionnel. Une seule passe, Tuheiava, large d'une centaine de mètres, relie le lagon à l'océan, et offre une des plongées les plus captivantes de Polynésie.

Son nom vient de l'union d'un homme, Tii, et d'une femme, Hau : Tiehau, qui devint plus tard Tikehau, "atterrissage paisible". Rien à craindre !

Le lagon (d'une richesse fantastique) fut déclaré le plus poissonneux des Tuamotu par le commandant Cousteau et son équipe, lors de son étude océanographique. Les 540 habitants de l'atoll (recensement 2012) tirent d'ailleurs la plus grande part de leurs revenus de son exploitation, grâce aux parcs à poissons typiques des Tuamotu, et au tourisme, au fur et à mesure que sa renommée franchit les frontières du Territoire. Le lagon abrite aussi quelques îlots habités par des colonies d'oiseaux nichant à même le sol : fous à pieds rouges, sternes huppées, noddis bleus, frégates ariel...

La plupart des habitants se concentrent au village de Tuherahera, sur l'îlot qui héberge aussi l'aéroport et un quai recevant les goélettes. Cette bourgade, noyée dans la nature, compte tout de même les quatre églises des confessions habituelles : catholique, protestante, sanito et adventiste. Une vingtaine de véhicules sillonnent les pistes en terre de ce motu, où sont aussi situées toutes les pensions de l'île sauf une, chaque fois que des touristes arrivent à l'aéroport. La passe est à une dizaine de kilomètres du village, soit 25 min de bateau.

L'atoll est un des plus verdoyants des Tuamotu, on a rarement vu autant de végétation sur de telles bandes de sable posées entre le soleil brûlant et le sel de l'océan. Les îlots qui pointillent le contour de Tikehau sont tous aussi beaux les uns que les autres, composés de sable blanc et rose, et parfois surmontés d'un cocotier unique qu'un habitant a déposé comme ça, lors d'une traversée du lagon quelques années auparavant. Le lagon est en revanche peu adapté à la perliculture, les fermes ayant rapidement périclité, vu leur production médiocre. Enfin, Tikehau se trouve aussi être l'un des atolls les plus près de Tahiti, et avec tous ses atouts, le tourisme est appelé à se développer.

De l'autre côté de l'atoll, à l'opposé du motu principal, un autre grand motu est aujourd'hui inhabité. Il y a une quarantaine d'années, il y avait pourtant un village, habité par les coprahculteurs, qui y passaient six mois, puis retournaient six mois à Tuherahera. Il y avait des propriétés, et même un chemin carrossable emprunté par les Peugeot 404. Aujourd'hui, le site est totalement abandonné et la nature a repris ses droits. Les maisons sont fermées et toutes décrépies, et le chemin carrossable se réduit à un sentier difficile à repérer, tant la nature se montre envahissante. On y retrouve encore quelques vieilles 404, immatriculations d'époque (779 P), et l'ambiance est vraiment mystérieuse. A tout moment, on s'attend à tomber sur le squelette d'un explorateur, on rêve de civilisation disparue... l'Atlantide ! Mais non, les habitants sont tout simplement rentrés au village, et le site est aujourd'hui visité par les excursionnistes. Nous vous conseillons vivement cette balade !

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