Guide de Rhodes : Survol du Dodécanèse

Le Dodécanèse est un archipel de la mer Egée regroupant plus de 160 îles et îlots, pour la plupart inhabités. Son nom signifie " douze îles ". Son chef-lieu est Rhodes, capitale de l'île de Rhodes, la plus grande île de l'archipel. Viennent ensuite, dans un axe sud-nord : Kassos, Karpathos, Kastellorizo, Symi, Tilos, Nissiros, Astypalaia, Kos, Kalymnos, Leros et Patmos. Nous avons rajouté l'île de Lipsi à ces 12 îles principales car c'est la porte d'entrée à une multitude de petites îles du nord. Selon la mythologie grecque, lorsque Dieu créa le monde, il distribua toute la terre disponible à l'aide d'un tamis ; quand tous les pays furent suffisamment pourvus, il jeta par-dessus son épaule les cailloux restés dans le tamis et créa ainsi la Grèce. Beaucoup d'îles du Dodécanèse ont elles aussi des origines mythologiques développées en introduction de chaque chapitre.

Géographie
Karpathos, la sauvage.
Karpathos, la sauvage.

Les îles du Dodécanèse se situent à l'extrême est de la Grèce, à quelques kilomètres des côtes turques. Archipel de la mer Egée, le Dodécanèse n'est rattaché que très tardivement à la Grèce (1947). Les douze îles principales se situent dans un axe nord-sud, formant une dorsale partant de Patmos au nord jusqu'à Kassos au sud. Les îles d'Astipalaia et de Kastellorizo se situent hors de cette dorsale, vers l'ouest et les Cyclades pour Astipalaia, et à 2 kilomètres de la Turquie, vers l'est pour Kastellorizo.

En termes de superficie, l'île de Rhodes est la plus grande île de l'archipel : elle couvre à elle seule 1 400 km² sur un total d'environ 2 700 km² et compte approximativement 220 kilomètres de côtes. Viennent ensuite, par ordre décroissant, Karpathos (300 km²), Kos (287 km²), Kalymnos (110 km²), Astypalaia (97 km²) pour les plus grandes ; Kassos (66 km²), Tilos (63 km²), Symi (58 km²), Leros (53 km²), Nissiros (41 km²) et Patmos (34 km²) pour les îles de superficie moyenne ; et enfin Kastellorizo (9 km²) et Lipsi (5 km²) pour les plus petites.

Volcaniques et calcaires, les îles du Dodécanèse offrent des paysages diversifiés. On peut toutefois apprécier la géographie générale de la région en ces termes : il s'agit de plateaux rocheux de grandeurs variées et au relief plus ou moins accidenté (collines douces pour certaines îles, montagnes impressionnantes pour d'autres, voire volcan en activité à Nissiros), cernés de côtes souvent abruptes et pourvus de ports naturels calmes. Sur ce coin de la mer Egée, les courants dangereux sont rares mais le meltemi, vent qui souffle depuis le nord-nord-ouest, peut se faire violent et rendre la navigation impraticable. Ces terres sont relativement arides avec peu de terres arables et l'approvisionnement en eau douce pose problème.

Pour le reste du pays, la Grèce forme une péninsule au sud-est de l'Europe et couvre une superficie de 131 957 km². Un cinquième de cette surface correspond aux quelque 2 000 îles du pays dispersées dans la mer Egée et la mer Ionienne, entre l'île de Corfou à l'ouest, l'île de Rhodes à l'est et l'île de Crète au sud.

Parmi ces 2 000 îles, seules 154 sont véritablement habitées et regroupent 15 % de la population grecque. Les îles se répartissent en 7 ensembles majeurs : les îles Ioniennes, les îles Saroniques, les Cyclades, les petites Cyclades de l'est, le Dodécanèse, les îles de la mer Egée et les Sporades. Les deux plus grandes îles, la Crète et Eubée, occupent une place à part. Sur les 15 000 km de côtes grecques, 4 000 km correspondent aux contours de la côte continentale auxquels il faut rajouter les 11 000 km de côtes des îles.

En termes de relief, le pays est montagneux à 80 % et les deux tiers du territoire ont une morphologie accidentée. La chaîne du Pindos traverse le pays du nord-ouest au sud-est. Le contraste entre la plus haute montagne du pays (le mont Olympe à 2 917 m) et l'eau bleue de la Méditerranée est époustouflant ; c'est l'une des principales caractéristiques de la géographie grecque. Les plus longs fleuves du pays sont l'Aliakmon, avec ses 297 km de long, et l'Achéloos, mais aucun fleuve n'est navigable.

Divisions administratives : Au nord, une frontière de 1 180 km sépare la Grèce de l'Albanie, de l'ancienne république yougoslave de Macédoine (ARYM), de la Bulgarie et de la Turquie. La Grèce est divisée en 51 départements (nomoi) et en 13 régions (periferies) dont 4 pour les îles : îles Ioniennes, Égée septentrionale, Égée méridionale et Crète. Le Mont Athos bénéficie, lui, d'un statut à part, en tant que République monastique autonome.

Climat
Ile de Kos.
Ile de Kos.

Si le climat en Grèce est globalement méditerranéen tempéré, il diffère selon les régions. L'archipel du Dodécanèse occupe une place de choix en termes d'ensoleillement : c'est la région la plus chaude de Grèce. On dit que la Grèce compte 3 000 heures d'ensoleillement par an. A Rhodes, il chauffe fort dès les premiers jours de printemps et dure bien jusqu'au mois d'octobre et de novembre.

Les îles du Dodécanèse bénéficient d'un climat méditerranéen classique avec des hivers plutôt doux et des étés très chauds et secs. Attention toutefois, l'hiver peut être très humide et donc frais malgré une température affichée clémente. Aussi, les habitations n'étant pas chauffées en hiver, il peut être particulièrement rude de se rendre dans les îles à cette période de l'année. L'été, les températures moyennes oscillent entre 27 °C et 31 °C, le mercure atteignant parfois les 40 °C.

Mais très souvent cette chaleur ne se fait pas véritablement sentir à cause d'un puissant vent du nord, le meltemi. Ce vent qui balaie la côte orientale de la Grèce continentale et les îles de la mer Egée (dont les îles du Dodécanèse) apporte un rafraîchissement souvent bienvenu en été, moins appréciable en hiver. Il arrive qu'en début et en fin de saison (mai et octobre) le meltemi procure une mauvaise surprise à tous les touristes qui auraient oublié leurs pulls en laine et leurs coupe-vent. Parfois vraiment violent, le meltemi perturbe les horaires des ferries et rend impraticables certaines plages trop exposées sur les côtes ouest.

Environnement – écologie

Il est vrai que l'écologie n'est pas la préoccupation première de la Grèce. Malgré tout, si l'importance de la sauvegarde et de la protection de l'environnement constitue une préoccupation récente, elle prend de plus en plus d'ampleur, tout comme l'écotourisme.

Longtemps, la nature a été sacrifiée aux traditions et aux besoins économiques du pays. L'olivier par exemple, l'arbre préféré des Grecs pour son huile et son bois, est directement responsable de l'aridité des sols et du paysage rocailleux dans une grande partie de la Grèce ! En effet, dès l'Antiquité, les Grecs ont commencé à détruire les forêts primitives afin de les remplacer par des oliviers, mais ceux-ci n'ayant pas de racines de surface pour maintenir les sols, les couches fertiles ont été progressivement emportées par l'érosion.

L'expansion de la marine grecque et de la construction navale, puis l'explosion touristique et les feux de forêt, n'ont pas favorisé la protection de l'environnement. Tous ces facteurs ont conduit à une déforestation à outrance aux conséquences néfastes pour le pays. Ainsi un grand nombre de mesures nationales et locales ont été prises ces dernières années pour lutter contre la déforestation. L'Union européenne apporte également son soutien au vaste projet écologique de la Grèce.

Dans les îles du Dodécanèse, un des grands enjeux écologiques est l'accès à l'eau douce. Beaucoup d'îles ne sont pas autosuffisantes en eau et des efforts sont faits en la matière pour économiser les stocks et rentabiliser les ressources d'eau douce.

Parcs nationaux

Tilos, petite île grecque de 320 habitants dans le Dodécanèse, cache l'un des parcs nationaux les plus isolés du Dodécanèse. Chaque année, 140 paires de faucons d'Eléonore ­ sur les 3 000 derniers recensés dans le monde ­ arrivent de Madagascar et nidifient en pleine mer Egée, à 100 km de Rhodes. Autres curiosités ornithologiques, trois couples d'aigles de Bonelli ­ sur les 800 qui restent en Europe­, deux paires d'aigles royaux, quelques vautours fauves, 60 paires de goélands égéens ou encore une colonie de bergeronnettes grises. L'interdiction de la chasse, depuis 1993, a favorisé la reproduction des espèces.

Faune et flore

La Grèce possède une richesse en faune et en flore inégalée en Europe. Par leur isolement, les îles abritent de nombreuses espèces endémiques. En termes de flore et de faune, Rhodes est ainsi plus proche de l'Asie mineure que du reste du pays. L'intérieur de l'île est montagneux, peu habité et couvert de forêts de pins et de cyprès. La célèbre vallée de Petaludes (" vallée des papillons " en grec) accueille en été un grand nombre de papillons de nuit de la famille des Arctiidae.

Le printemps commence dès le début mars dans les régions les plus chaudes et atteint son apogée au mois de mai où les 6 000 espèces différentes de fleurs sauvages tapissent les quatre coins de la Grèce. Si cette richesse florale ne survit pas à la chaleur de l'été grec, on assiste à un véritable second printemps à l'automne grâce à la multitude de fleurs automnales comme les crocus, les hibiscus, les fleurs de liseron, sans oublier les nombreuses orchidées.

La faune grecque est particulièrement riche. Ce sont notamment les ornithologues qui y trouveront leur bonheur. La Grèce et ses îles sont en effet un des lieux de passage obligés pour plus de la moitié des oiseaux migrateurs connus en Europe, très protégés sur l'île de Tilos. La mer Egée abrite également une population importante de dauphins et les derniers phoques moines, espèce malheureusement en voie de disparition.

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